Discussion – La Belle et Le Bête

Derrière chaque manuscrit se cache une histoire. Même sans l’avoir forcément vu, chacun connait le film de Jean Cocteau, La Belle et la Bête avec Jean Marais et Josette Day. Œuvre cinématographique majeure, onirique, sortie sur les écrans français en 1945 et incroyablement moderne pour son époque, le film fut d’abord un manuscrit qui reflète quasiment image par image le travail de Jean Cocteau. Sur 90 pages à l’encre bleue, divisées en deux colonnes, tout le film est là : les indications de mise en scène à gauche, les dialogues à droite. Mais comment ce film est-il né ? Pourquoi Jean Cocteau eut-il envie d’adapter ce conte populaire que Madame Leprince de Beaumont rendit célèbre en 1757 ?

Behind each manuscript lies a story. Even without necessarily having seen it, everyone knows the film by Jean Cocteau, The Beauty and the Beast with Jean Marais and Josette Day. Major film work, dreamlike, released to French screens in 1945 and incredibly modern for its time, the film was initially a manuscript that reflects almost frame by frame, the work of Jean Cocteau. 90 pages in blue ink, divided into two columns, the whole movie is there: the signs of staging to the left, dialogues to the right. But how is this film born? Why did Jean Cocteau want to adapt this popular tale that Madame Leprince de Beaumont made famous in 1757?

Cocteau avait relu La Belle et la Bête pendant la guerre. Et nul doute qu’au milieu de cette sombre période ce conte apparut pour lui comme une éclaircie. En 1944, il propose donc à Marcel Pagnol de s’associer à lui pour faire aboutir ce projet. Un accord est passé entre les deux hommes qui offrent les rôles principaux à leurs amours respectifs. Pour Cocteau, la Bête qui devient prince charmant ne peut être que Jean Marais. Quant à la Belle, le rôle revient à Josette Day, alors maîtresse de Pagnol. Il s’agira d’ailleurs pour elle d’un cadeau d’adieu, puisque finalement Pagnol la quittera peu de temps après et se retirera du projet. Dès lors, Cocteau doit travailler seul et au sortir de la guerre, monter ce film devient un travail de Titan entre contraintes budgétaires, difficultés techniques et jalousie professionnelle.

Cocteau had read The Beauty and the Beast during the war. And no doubt, in the midst of this dark period, this tale appeared to him as settling. In 1944, he proposed to Marcel Pagnol to join him and to lead this project. An agreement is made between the two men who offer the leading roles to their respective loves. For Cocteau, the Beast becomes Prince Charming who can only be Jean Marais. As for Belle, Josette Day returns to the role, while mistress of Pagnol. It will also be for her a parting gift, as Pagnol finally leaves her shortly after and will withdraw from the project. Therefore, Cocteau works alone and at the end of the war, creating this film becomes a titanic work between budgetary constraints, technical difficulties and professional jealousy.

Mais celui-ci est opiniâtre et puise son énergie dans l’adversité. Au printemps 1944, ce qu’on peut assimiler à un script est finalisé : c’est ce fameux manuscrit. Il présente de nombreux ajouts et corrections et si les dialogues sont déjà très proches de ce qu’ils seront dans le film, certains  détails n’apparaitront pas. Mais la scène finale filmée à l’envers pour donner l’illusion que les personnages s’envolent est, elle, détaillée sur trois pages. Une vraie leçon de cinéma. Encadrant ces pages de textes, huit dessins de la main de Cocteau où déjà apparaissent les traits de la Belle ou de la Bête où déjà apparaît toute la poésie, tout le charme du film.

But he is stubborn and draws his energy from adversity. In spring 1944, what can be likened to a script is finalized: it is the famous manuscript. It has many additions and corrections and if the dialogues are already very close to what they will be in the film, some details do not appear. But the final scene is filmed in reverse to give the illusion that the characters fly, detailed on three pages. A real lesson in cinema. Framing these pages of text are eight hand drawings from Cocteau which already appear on the features of the Belle or the Beast which already appears all the poetry, all the charm of the film.

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